A impressão em 3D no espaço atinge um novo marco

A MOFFETT FIELD, Calif.-Made In Space deu mais um passo em direção ao objetivo de construir telescópios e outras grandes estruturas fora da Terra.

Uma impressora 3D construída pela empresa com sede na Califórnia produziu vários objetos de liga de polímero – o maior é um feixe de 85,5 centímetros de comprimento – durante um teste de 24 dias dentro de uma câmara de vácuo térmico (TVAC) no Silicon Valley, no Centro de Pesquisa Ames da NASA, em junho.

O marco é a primeira vez que uma impressora 3D criou “estruturas estendidas” em um ambiente semelhante ao espaço, os representantes da Made In Space disseram quinta-feira (10 de agosto) durante um evento de imprensa anunciando o sucesso do teste de junho. (O TVAC impôs as temperaturas e o vácuo do espaço, embora a gravidade da Terra padrão permaneça.)

“Este é um marco importante, porque isso significa que podemos agora adaptar e fabricar coisas no espaço”, disse Andrew Rush, CEO da Made In Space. “Melhoramos significativamente essa tecnologia”.

A Made In Space já demonstrou impressão em zero-G; A empresa criou as duas impressoras 3D a bordo da Estação Espacial Internacional. (A NASA possui uma das máquinas e a Made In Space possui a outra, operando-a como uma instalação comercial.) Mas ambas as impressoras da EEI são mantidas dentro da estação, então elas não experimentam o vácuo ou as temperaturas extremas do espaço .

A impressora que fez o teste de junho é um componente do Archinaut, um sistema robótico que a Made In Space está desenvolvendo sob um contrato de “tecnologia de ponto de inflexão (momento onde a tecnologia alcança massa crítica suficiente para se disseminar pela sociedade e causar impactos)” da NASA. A Archinaut também contará com braços robóticos, que trabalharão com a impressora 3D para construir e montar estruturas na fronteira final. (No evento de quinta-feira, a Made In Space deu uma demonstração de um desses braços robóticos de forma autônoma agarrando um pequeno feixe e inserindo-o em seu slot apropriado.)

Essa tecnologia permitirá o projeto e fabricação de uma nave espacial muito maior e mais ambiciosa, uma vez que não precisará encaixar dentro do cone do nariz de um foguete e sobreviver aos rigores do lançamento, disseram autoridades da NASA.

“Nós acreditamos que a fabricação e montagem robótica no espaço vai revolucionar a maneira como nós projetamos, implantamos e operamos sistemas no espaço”, disse Steve Jurczyk, diretor da Direção de Missão de Tecnologia Espacial da NASA no evento de quinta-feira.

O Archinaut “pode permitir a capacidade de uma ampla gama de fabricação e montagem no espaço”, acrescentou.

Uma dessas potencialidades é a construção de telescópios espaciais muito maiores. Jurczyk apontou o exemplo do tão esperado Telescópio Espacial James Webb (JWST) de US$ 8,8 bilhões, que tem um espelho primário de 6,5 metros de largura.

O JWST será tão compactado para o lançamento de novembro de 2018 que levará mais de 80 operações de implantação separadas após a decolagem para obter o escopo pronto para observar os céus, disse Jurczyk.

Essa estratégia poderia funcionar para um telescópio espacial com um espelho de até 8 m, acrescentou. Mas a NASA quer construir escopos ainda maiores, com pelo menos 12 m de largura, para buscar sinais de vida em atmosferas de exoplanetas e realizar outras observações ambiciosas.

“Essa missão não é possível agora, dado os atuais veículos de lançamento e tentando dobrar as coisas e ajustá-las para caber no veículo de lançamento, em um único lançamento”, disse Jurczyk. “Seria preciso vários lançamentos de sistemas parcialmente montados, o que seria caro”.

O Archinaut tornaria as coisas muito mais fáceis e mais baratas, acrescentou: os gerentes de missão só teriam que lançar material de alimentação para a nave espacial de três braços, que construiria o telescópio em órbita.

Mas o Archinaut não é apenas sobre a construção de novas coisas: também será capaz de reparar e aumentar os satélites existentes, disse Rush.

O próximo grande passo tecnológico que a Made In Space está trabalhando, é para integrar as operações da impressora e robotização do Archinaut, disse Rush. Depois que esse passo for concluído, a empresa gostaria de pilotar uma missão de demonstração na órbita terrestre.

A próxima virá cheia de operações comerciais. Com base no que ele viu, Jurczyk estimou que o Archinaut poderia estar funcionando até meados dos anos 2020.

Rush não discordou.

“Eu acho que os sistemas operacionais nesse período de tempo são muito viáveis”, disse ele.