Hubble captura impressionante imagem do 30º aniversário da supernova 1987A

Três décadas atrás, uma enorme explosão estelar enviou ondas de choque não só pelo espaço, mas também pela comunidade astronômica. SN 1987A foi a supernova mais próxima observada da Terra desde a invenção do telescópio, e tornou-se de longe a melhor estudada de todos os tempos, revolucionando nossa compreensão da morte explosiva de estrelas maciças.

Localizada na Grande Nuvem de Magalhães, uma galáxia satélite da Via Láctea, a Supernova 1987A é a explosão de supernova mais próxima observada em centenas de anos. Ela marcou o fim da vida de uma estrela maciça e enviou uma onda de choque de material ejetado e luz brilhante no espaço. A luz finalmente atingiu a Terra em 23 de fevereiro de 1987 – como uma explosão cósmica do passado.

O telescópio espacial Hubble da NASA / ESA esteve na linha de frente das observações da SN 1987A desde 1990 e examinou-a muitas vezes nos últimos 27 anos. Para comemorar o 30º aniversário da supernova e para verificar como a sua remanescente se desenvolveu, o Hubble tirou outra imagem da explosão distante em janeiro de 2017, somando à coleção existente.

Devido à sua detecção precoce e proximidade relativa à Terra, a SN 1987A tornou-se a supernova mais bem estudada. Antes da SN 1987A, nosso conhecimento de supernovas era simplista e idealizado. Mas, ao estudar a evolução da SN 1987A, da supernova para a supernova remanescente em detalhes soberbos, usando telescópios no espaço e no solo, os astrônomos ganharam insights revolucionários sobre as mortes de estrelas maciças.

Em 1990, o Hubble foi o primeiro a ver o evento em alta resolução, criando uma imagem clara do anel principal que brilha em torno da estrela explodida. Também descobriu os dois anéis externos mais fracos, que se estendem como imagens de espelho em uma estrutura em forma de ampulheta. Ainda hoje, a origem dessas estruturas ainda não é totalmente compreendida.

No entanto, observando o material remanescente em expansão ao longo dos anos, o Hubble ajudou a mostrar que o material dentro dessa estrutura foi ejetado 20 mil anos antes da explosão real ter ocorrido. Sua forma, no início, surpreendeu os astrônomos, que esperavam que a estrela moribunda ejetasse material em forma esférica – mas os ventos estelares mais rápidos provavelmente causaram que o material mais lento se acumulasse em estruturas semelhantes a um anel.

A explosão inicial de luz da supernova iluminou os anéis. Eles desapareceram lentamente durante a primeira década após a explosão, até que a onda de choque da supernova se fechou no anel interno em 2001, aquecendo o gás para temperaturas abrasivas e gerando uma forte emissão de raios-X. As observações de Hubble sobre este processo revelam a forma como as supernovas podem afetar a dinâmica e a química do ambiente envolvente e, assim, moldar a evolução galáctica.

Esta montagem mostra a evolução da supernova 1987A entre 1994 e 2016, como vista pelo Telescópio Espacial Hubble da NASA / ESA. Créditos: NASA, ESA, R. Kirshner, P. Challis, ESO/NAOJ/NRAO/A. Angelich, NASA/CXC/SAO.