Sinais de vida inteligente de um sistema estelar próximo?

Encorajado pelos sinais estranhos gravados no radiotelescópio Arecibo, o Allen Telescope Array foi usado para tentar  confirmar o mesmo que foi observado. O ATA observou a estrela Ross128 por cerca de 16 horas durante três dias, e enquanto havia interferência gerada pelo homem, não havia evidência de um sinal proveniente do sistema estelar. O Green Bank Telescope, parte do projeto Breakthrough Listen, e a própria antena Arecibo também entraram no “modo de confirmação” para verificar esses sinais.

Agora parece claro que as detecções de Arecibo foram devidas a transmissões de satélites terrestres em órbita geossíncrona. Ross 128 tem uma declinação (uma coordenada que pode ser comparada à latitude) de cerca de 0 graus, o que a coloca no meio de uma falange desses satélites. Foi a telemetria desses satélites, e não extraterrestres, que lançaram os sinais.

É improvável que Ross 128 tenha sido algo em sua vida. Na verdade, é improvável que você ao menos tenha visto ela, apesar do fato de estar aninhado na constelação de Virgo. Isso é porque Ross 128 é um bulbo fraco de uma estrela, a chamada anã vermelha. Mesmo na noite mais escura das noites sem lua, é 100 vezes mais fraca que o suficiente para ser vista a olho nu.
Em maio, os radio-astrônomos do radiotelescópio de Arecibo em Porto Rico apontaram a antena de Brobdingnagian na direção de Ross 128. O interesse dos pesquisadores era saber se podiam medir as emissões de radio natural dessa anã muito próxima (11 anos-luz) . Tais estrelas são conhecidas por se exibirem, e as explosões turbulentas que saem de suas superfícies produzem radiação estática. A esperança era que pequenas mudanças em tais emissões poderiam oferecer indícios para planetas cujos campos magnéticos podem perturbar essas tempestades estelares. (Note que Ross 128 não tem planetas conhecidos, mas isso não garante que não haja nenhum.)

O que os astrônomos porto-riquenhos descobriram quando os dados foram analisados ​​era um sinal de rádio de banda larga. Este sinal não só se repetiu com o tempo, mas também deslizou para baixo o mostrador de rádio, um pouco como um trombone indo de uma nota mais alta para uma menor.

Isso foi estranho, na verdade. E os descobridores, liderados por Abel Mendez, na Universidade de Porto Rico, imediatamente convocaram a ajuda de outros observatórios astronômicos para vigiar Ross 128. Eles suspeitaram de uma das três possíveis causas do ruído do rádio: (1) Flares da estrela, Como acima; (2) outra origem astronômica de fundo, ou (3) interferência terrestre, provavelmente de algum satélite artificial. Uma transmissão deliberada de seres inteligentes em um planeta perto da estrela é outra possibilidade, é claro, mas estava no final da lista.

Os pesquisadores de Arecibo tiveram o cuidado de apontar que a explicação dos seres inteligentes – enquanto instintivamente mais atraente do que um barril de gatinhos – era a menos provável. Ainda assim, os fatos são que ninguém ainda sabe com certeza o que está acontecendo neste sistema.

A partir do último fim de semana, Jon Richards moveu o telescópio Allen Triescope do Instituto SETI na direção de Ross 128 e, até agora, coletou mais de 10 horas de dados. Mesmo usando a enorme antena Arecibo, o sinal detectado foi fraco e isso dificulta a detecção com outros instrumentos. Mas, obviamente, é importante verificar o sinal e, na medida do possível, ver se é realmente do sistema Ross 128.

O cientista do instituto, Gerry Harp, está analisando os dados da ATA agora. Claro que é possível que Ross 128 derrube seu anonimato e se torne o primeiro sistema estelar a mostrar boas evidências de inteligência extraterrestre. Mas é provável – pelo menos com base na experiência passada – que encontraremos outra explicação menos romântica para o mistério que agora envolve esse objeto. Isso, é claro, é uma ocorrência frequente para quem faz a exploração, e dificilmente é motivo de desânimo, mas sim um incentivo para continuar a busca.